Een levensgevaarlijk eiland

Een langgerekte groene rots in zee, veel meer is het Braziliaanse Ilha da Queimada Grande niet. Een stipje in de Atlantische Oceaan van zo’n anderhalve kilometer lang en vijfhonderd meter breed. De rotsen zijn weelderig begroeid met groene jungle. Maar paradijselijk is dit eiland voor de kust van São Paulo zeker niet. Het is eerder de hel op de aarde.

Op het eiland wonen namelijk honderden slangen, gouden lanspuntslangen om precies te zijn. Het gif van deze glibberige wezens kan een mens binnen een uur doden. Ilha da Queimada Grande staat dan ook beter bekend als slangeneiland.

Volgens lokale legendes zijn de slangen er ooit door piraten naartoe gebracht. Om een blinkende schat te bewaken die nu misschien nog steeds wel op het eiland ligt. Maar voordat alle schatgravers hun koffers al pakken: de daadwerkelijke verklaring voor de aanwezigheid van deze goudkleurige beestjes heeft niets met echt goud te maken.

De dieren zijn verwant aan de lanspuntslangen die op het vasteland van Brazilië veel voorkomen. Tienduizend jaar geleden hoorde het slangeneiland daar ook nog bij. Pas toen de zeespiegel steeg ontstond het eiland zoals dat nu 35 kilometer uit de kust ligt.

De lanspuntslangen raakten ingesloten op het eiland en hebben zich daarna op een andere manier geëvolueerd. Omdat er bijna geen prooien zijn, moest hun gif veel sterker worden dan dat van hun soortgenoten op het vasteland. Het gif is dan ook vijf keer sterker en daarmee proberen ze nietsvermoedende vogeltjes met één beet uit te schakelen. Maar als dat niet lukt, dan schijnen ze ook maanden zonder eten te kunnen.

Mocht je graag naar het eiland toe willen, dan moet ik je niet alleen voor gek verklaren, maar ook teleurstellen: het is ten strengste verboden om er voet aan land te zetten. Die verschrikking is alleen weggelegd voor een aantal biologen die er komen voor onderzoek. En voor een aantal dappere Braziliaanse mariniers die jaarlijks de vuurtoren moeten controleren.

Volgens de overlevering woonden in die vuurtoren in de jaren twintig nog een vuurtorenwachter en zijn gezin. Maar zij zouden door slangenbeten om het leven zijn gekomen. En dus is de vuurtoren nu onbemand en geautomatiseerd.

Toch zijn er ook mensen die het gevaar bewust opzoeken. De slangen zouden namelijk veel geld waard zijn op de zwarte markt. Eén gouden lanspuntslang kan mogelijk duizenden euro’s opleveren.

Ooit leefden er waarschijnlijk meer dan vierduizend gouden lanspuntslangen op het eiland. Nu zijn er nog minder dan tweeduizend over. Maar dat zijn er wat mij betreft nog meer dan genoeg om met een grote boog om Ilha da Queimada Grande heen te varen.

Deze column verscheen op 8 augustus 2019 op de website van RTL Nieuws


Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s